Priceline (PCLN), diez años de crecimiento exponencial

Priceline Group Inc. es un gigante silencioso en el mundo de los viajes. Su colección de sitios web, entre ellos Booking.com, Kayak.com y Priceline.com, (PCLN) vale US$65.000 millones, o más del triple que sus tres mayores rivales combinados.

En momentos en que la empresa concluye una década de crecimiento de cuatro dígitos, su nuevo presidente ejecutivo, Darren Huston, debe hallar formas de mantener su motor de ganancias en marcha. La mayor parte de esa expansión no provendrá de Priceline.com, sino de divisiones fuera de Estados Unidos como Booking.com, con sede en Ámsterdam, a la cual se incorporó Huston en 2011. El negocio internacional ya constituye más de 90% de su utilidad operativa, conforme las reservaciones de viajes por Internet empiezan a crecer en todo el mundo.

El mayor desafío de Huston tal vez sea simplemente evitar una constante de los negocios: después de grandes crecimientos como el aumento de 41% de sus ingresos en 2011, es difícil proyectar dónde se generarán los próximos incrementos.

En una entrevista con The Wall Street Journal, el ejecutivo de 48 años, quien trabajó en Starbucks Corp. y Microsoft Corp., habló sobre los desafíos que afronta seis meses después de asumir el mando. Fragmentos editados:

WSJ: ¿Cómo sigue expandiendo una empresa que ahora genera miles de millones de dólares al año?

Huston: Los viajes son una industria de un billón de dólares. Es una porción muy, muy grande. Muchos viajes ocurren fuera de Internet, pero un buen porcentaje de ese billón de dólares sucede en línea, y cada vez más.

Si considera un lugar como EE.UU., es uno de los mercados más maduros donde hasta la mitad del negocio se realiza en línea. Si va a países como China o mercados emergentes, quizás 10% del negocio ocurre en línea.

WSJ: ¿Qué está aprendiendo de rivales más jóvenes como Airbnb y Hotel Tonight?

Huston: Todos están mirando a todos. Estamos mirando no sólo en viajes pero en toda Internet, desde WhatsApp y Amazon hasta lo que está sucediendo con WeChat. TCEHY -0.20% Airbnb creo que ha hecho un buen trabajo. No es totalmente relevante para nosotros en términos de dónde empezó Airbnb porque mucho de lo que hacen no necesariamente es legal en algunos lugares, y somos una empresa que cotiza en bolsa. Pero obviamente se están abriendo paso. Las reglas y la compartición entre pares están siendo reescritas mientras hablamos. Esa puede ser una oportunidad importante para nosotros en el futuro.

[Airbnb no quiso hacer comentarios.]

WSJ: ¿Cómo reacciona cuando rivales estrenan nueva tecnología? ¿Considera muchos blancos de compra?

Huston: Hemos pasado de ser muy pequeña a tener actualmente bastante escala. Generalmente tenemos que inventar la próxima idea en vez de encontrarla en algún lugar alrededor nuestro. Una vez que alcanzas cierta escala, la expectativa del consumidor también es que vas a explorar nuevos terrenos.

Todos los terrenos ya han sido explorados. A veces surge una nueva idea y tenemos que encontrar la forma adecuada de responder. ¿Deberíamos adquirir el conocimiento o deberíamos crecer orgánicamente?

En general, nuestra estrategia ha sido un crecimiento orgánico. Las grandes medidas que hemos tomado a lo largo de los años han sido medidas inorgánicas muy grandes. [El año pasado, Priceline compró el motor de búsquedas de viajes Kayak Software Inc. en una transacción de US$1.800 millones.]

WSJ: Google GOOGL -0.90% es tanto el mayor socio publicitario y un potencial rival. ¿Cómo lidia con eso?

Huston: Uno tiene que empezar a sentirse cómodo con todo el concepto de la competencia. Casi cualquiera de tus socios tiene algún grado en el cual cooperan con uno y en el cual compiten con uno. Es la realidad de la tecnología.

Google ha sido un gran socio nuestro y son muy orientados a los datos. Creo que el sentimiento probablemente es mutuo. Ambos hemos aprendido mucho del otro sobre cómo podemos expandir nuestro negocio simbióticamente juntos.

WSJ: La sede de Priceline está en Connecticut, pero muchos de sus empleados trabajan desde Europa, incluyendo usted. ¿Por qué mantiene tantos empleados en el exterior?

Huston: Uno pensaría que es algo negativo, pero yo diría que es un gran punto positivo. Es casi como si estuviéramos pescando en un charco diferente y somos lo que está de moda [para los que buscan trabajo en Europa].

En Silicon Valley, la gente entra por una puerta y sale por la otra todos los días. En Holanda, el gobierno trabaja mucho con nosotros. Hay pocos países pequeños en el mundo como ese. Suiza es uno. Singapur es otro. A uno generalmente le gusta que trabajen realmente duro con uno para ayudarlo a prosperar.

WSJ: TripAdvisor, que provee referencias a Priceline pero compite con Kayak, quiere que participen en su nuevo servicio de reservación. Eso podría canalizar más negocios a su empresa, pero los viajeros nunca se irían del sitio de TripAdvisor. ¿Cuál es estrategia respecto a ese intercambio?

Huston: La cosa específica de la que habla usted tiene que ver con la reservación móvil. Es realmente un enigma para los propietarios de medios, incluidos nosotros.

Para Kayak, estamos dando vueltas un poco para tratar de resolver ‘¿cómo monetizo esta pequeña pantalla’? Actualmente, es un poco caótico.

TripAdvisor tiene un producto [móvil] ahora que ellos llaman reservación asistida. No participamos en eso, pero aún es muy temprano y estamos en constantes conversaciones con ellos.

WSJ: Priceline se hizo conocido por ‘Name Your Own Price’ (Ponga su propio precio), que permite a los usuarios pujar por vuelos y habitaciones de hoteles. ¿Es todavía una gran parte del negocio?

Huston: Sigue siendo un gran negocio para nosotros, [pero] refleja un poco los primeros días de Internet. La gente [ahora] dice: bueno, sólo quiero comprar una habitación de hotel.WSJ

Etiquetas: , , , ,

Escribe una respuesta

Un moderador leerá tu comentario y este podría tardar un poco en aparecer en el blog. No hace falta que lo vuelvas a escribir o enviar.